Editoriaal MagUZA 117: De nieuwe wereld

Een paar maand geleden bracht Burger King zijn nieuwe vleesloze hamburger op de markt: de Impossible Whopper. Die hamburger is volledig gemaakt van gemodificeerde planteneiwitten maar ziet eruit en smaakt zoals een vleesburger. Los van de vraag waarom iemand die een vegetarisch dieet wil volgen toch vleessmaak wil voor zijn veggieburger, is dit een alledaags voorbeeld van de manier waarop synthetische biologie ons leven zal veranderen in de komende decennia.

De synthetische biologie verandert industriële processen, geneeskunde en de consumentenwereld. Voor het eerst in de geschiedenis van de mensheid kunnen we zelf leven doen ontstaan. Eerder in de geschiedenis werden genen op een “natuurlijke” manier uitgewisseld en gebeurden veranderingen door selectieve kweken of door planten en dieren in een andere omgeving te brengen. Achteraf zagen we het belang en de gevolgen. Nu kan de wetenschap vooruitkijken: wetenschappers veranderen moleculen met een doel voor ogen, in de geneeskunde is dat gepersonaliseerde geneeskunde en preventief ingrijpen bij genetische voorbestemdheid.

De basis hiervoor werd gelegd in de tweede helft van de vorige eeuw. Alle vooruitgang kwam van academische centra. Er ontstond een nieuwe fundamentele benadering van de geneeskunde. Herprogrammeren van cellen als therapie wordt nu mogelijk.

Geherprogrammeerde cellen, die de individuele kankercellen van een patiënt herkennen, aanvallen en doden, maken nu deel uit van de behandeling van kankers. Dit is een van de meest beloftevolle therapieën die gebaseerd zijn op synthetische biologie en waar universitaire ziekenhuizen in vooroplopen. Het UZA zet daar al 25 jaar sterk op in. Dat we zullen slagen is zeker. Alleen de timing is onzeker.

Johnny Van der Straeten, Gedelegeerd bestuurder

Bron: maguza.be